Historia de la plataforma de hielo Ward Hunt

Hace un par de años, dedicaba una entrada a hablar sobre el hielo paleocrístico y las plataformas de hielo del Ártico.

Comentábamos entonces como a finales del siglo XIX los exploradores árticos tuvieron ocasión de contemplar la plataforma Ward Hunt en todo su esplendor, tras los varios siglos de condiciones especialmente frías unidas a la Pequeña Edad de Hielo.

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Desde entonces, la plataforma de hielo de Ellesmere, en la que se integraba la plataforma Ward Hunt, ha ido desintegrándose progresivamente a lo largo de todo el siglo XX, de tal forma que para el año 2000 sólo conservaba un 10% de su extensión 100 años atrás, en forma de seis plataformas de hielo localizadas en ensenadas o a la entrada de fiordos.

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Desde entonces, estas plataformas (Ayles, Ward Hunt…) han sufrido nuevas fragmentaciones surgiendo de ellas nuevas islas de hielo. De continuar la tendencia, parece que en pocos años estas plataformas podrían desaparecer de forma completa.

Pero ¿cuánto tiempo llevaban allí estas plataformas de hielo?

Durante los milenios centrales del Holoceno, hace entre 9000 y 5000 años, las condiciones climáticas en el Ártico eran más cálidas que las actuales, a causa de una mayor insolación estival, por lo que no se daban las condiciones para la formación de estas plataformas de hielo (ver La banquisa ártica durante el Holoceno). Sin embargo, conforme la insolación estival en el Ártico se fue reduciendo, el clima comenzó a enfriarse, formándose hace unos 4000 años las plataformas de hielo de la isla Ellesmere.

Hasta hace poco, se pensaba que desde entonces estas plataformas de hielo se habían mantenido en su sitio, quizá con algunos altibajos, pero manteniendo siempre su integridad.

Sin embargo, según un artículo publicado hace unos meses (Antoniades et al. 2011, Holocene dynamics of the Arctic’s largest ice shelf), la plataforma de hielo Ward Hunt se habría fracturado y desintegrado hace unos 1400 años, no recuperándose por completo hasta 600 años más tarde, ya en el siglo XIII. Desde entonces se habría mantenido ahí hasta su desintegración durante el siglo XX y lo que llevamos de siglo XXI.

La fractura de la plataforma de hielo Ward Hunt hace 1400 años podría considerarse como el pistoletazo de salida del Período Cálido Medieval.Los autores mencionan que su desintegración de hace 1400 años coincidiría aproximadamente con la misma tendencia de calentamiento y retirada del hielo en otros registros paleoclimáticos regionales del norte de Groenlandia o del archipiélago canadiense.

Otro reciente artículo (Kobashi et al. 2011, High variability of Greenland surface temperature over the past 4000 years estimated from trapped air in an ice core) analiza los testigos de hielo de Summit, Groenlandia, detectando también un período de fuerte calentamiento hace unos 1300 años, en fechas cercanas a la desintegración de la plataforma Ward Hunt, en el que durante un siglo se alcanzaron temperaturas superiores a las de la última década.

Estos datos implican que la desintegración actual de las plataformas de hielo de la isla Ellesmere no se encontraría aún fuera de los límites de la variabilidad climática natural de los últimos 1500 ó 2000 años.
Ponen así sobre la mesa la siguiente y recurrente pregunta: ¿cuánto del calentamiento y del deshielo observados en las últimas décadas en el Ártico es debido a la variabilidad natural y cuánto es debido a los gases de efecto invernadero antropogénicos?

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