Hielo paleocrístico y plataformas de hielo en el Ártico

El término hielo paleocrístico (Paleocrystic ice) fue usado por primera vez por el explorador británico George Strong Nares en su libro “Viaje al Mar Polar” («Voyage to the Polar Sea») de 1878. Con él describía el hielo excepcionalmente viejo y grueso que encontró junto a la costa norte de la isla Ellesmere, en el Ártico Canadiense.
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Otros exploradores árticos de finales del siglo XIX también hicieron mención a este hielo excepcionalmente grueso, con una característica superficie ondulada.

Hubo desde entonces cierto debate respecto a los orígenes de este tipo de hielo, aunque parece claro que estos informes se referían a algo distinto al hielo multianual superpuesto en las crestas de presión, común entonces y hoy al norte de Groenlandia y del archipiélago canadiense. Tampoco se referían a icebergs aislados provenientes de glaciares.

En realidad, este tipo de hielo paleocrístico parece coincidir más con los “Sikussak” (ó “sikkussaq”) , gruesos bloques de hielo marino comunes a finales del siglo XIX y principios del XX en los fiordos cerrados del norte de Groenlandia , con entre 7 y 10 metros de espesor aproximadamente y al menos 25 años de edad.
Y coincide también esta referencia al hielo paleocrístico con la “Plataforma de hielo de Ellesmere”. Esta plataforma se extendía a finales del siglo XIX a lo largo de unos 500 kms. de la costa noroeste de la isla de Ellesmere, con un espesor de, en general, entre 10 y 50 metros, aunque en algunas zonas se superaban incluso los 100 mts. de espesor.

La mayor parte de esta plataforma de hielo no provenía del flujo de ningún glaciar continental, sino que era banquisa que había permanecido fijada a la costa y acumulando espesor durante inviernos sucesivos a lo largo de cientos de años. La nieve caída sobre el hielo durante este tiempo también contribuyó al aumento del grosor de la plataforma de hielo de la isla Ellesmere.

Para que el hielo marino pueda alcanzar tales espesores, hace falta un clima lo suficientemente frío, y un mar lo suficientemente en calma y sin movimientos de hielo, como en los fiordos en los que crecían los Sikussak. Estos Sikussak, o el hielo costero multianual (landfast multiyear sea ice), serían los embriones del hielo paleocrístico.

(Matizar que algunos tramos de estas plataformas de la isla Ellesmere sí que están formados por hielo procedente del flujo de glaciares continentales, aunque la mayor parte correspondería a hielo marino y su cubierta de nieve, tal como hemos descrito en los párrafos anteriores)

Por lo que parece, la plataforma de hielo de Ellesmere tiene unos 4000 años de existencia, aunque durante este período su espesor y tamaño han debido sufrir altibajos en función de las variaciones de las condiciones climáticas. A finales del siglo XIX, los exploradores árticos tuvieron ocasión de contemplarla en todo su esplendor, tras los varios siglos de condiciones especialmente frías unidas a la Pequeña Edad de Hielo.

Desde entonces, la plataforma de Ellesmere ha ido desintegrándose progresivamente a lo largo de todo el siglo XX, de tal forma que para el año 2000 sólo conservaba un 10% de su extensión 100 años antes, en forma de seis plataformas de hielo localizadas en ensenadas o a la entrada de fiordos. Desde entonces, estas plataformas (Ayles, Ward Hunt…) han sufrido nuevas fragmentaciones con la creación de nuevas islas de hielo. Cada vez queda menos, pero con estos restos aún podemos hacernos una idea de cómo es el hielo paleocrístico.
Imagen de mayo de 2006, con el investigador de la Universidad de Laval Dennis Sarrazin junto a uno de los restos de la Plataforma de hielo Ayles, que destaca entre el hielo multianual de edad y espesor más habituales:
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Grietas en la plataforma Ward Hunt:
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Mapas de la zona, antes y después de agosto de 2005. En negro las plataformas de hielo (que podríamos llamar paleocrístico), en gris el hielo costero multianual. Observar la ruptura de la plataforma Ayles y la isla de hielo que genera):
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En el último máximo glacial, se propone por algunos autores que en el océano Ártico los movimientos del hielo serían mucho menores que en la actualidad, y que estaría ocupado por banquisa o hielo marino paleocrístico acumulado durante milenios, con un espesor difícilmente imaginable, probablemente de cientos de metros. La expulsión de parte de este hielo al Atlántico Norte habría sido uno de los factores clave en el desencadenamiento del Younger Dryas, el brusco enfriamiento que tuvo lugar hace unos 13.000 años, cuando parecía que ya se había salido definitivamente de la glaciación.

Fuentes:
Raymond S. Bradley, John H. England: The Younger Dryas and the Sea of Ancient Ice. En: Quaternary Research 70 (2008) 1–10. PDF
Ice Cap and Sea Ice in North Greenland, by Lauge Koch. Geographical Review, 1926, American Geographical Society. PDF
NSIDC-SOTC: Ice Shelves
High Arctic ice shelves, Universidad de Laval
Ayles Ice Shelf breaks in Canadian Arctic
Ice Island Calvings and Ice Shelf Changes, Milne Ice Shelf and Ayles Ice Shelf, Ellesmere Island, N.W.T.
Ice-shelf collapse, climate change,and habitat loss in the Canadian high Arctic
Ward Hunt Ice Shelf Break up 2003s
Ellesmere island ice shelves and ice islands

https://www.trentu.ca/iceshelf/wardhunt.html

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2 respuestas a Hielo paleocrístico y plataformas de hielo en el Ártico

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