El viaje de Piteas: rumbo a la banquisa hace 2000 años

Siglo IV antes de Cristo, en algún momento entre el año 350 y el 300 a.C. Piteas de Masalia (la actual Marsella) emprende un viaje desde esta ciudad mediterránea, en una embarcación con remos, una única vela y de poco calado, preparada para la navegación costera. Tras cruzar el estrecho de Gibraltar, Piteas va bordeando las costas de la península ibérica y después las de la fachada atlántica francesa hasta llegar al Canal de la Mancha.
En este punto, tras cruzar el Canal, Piteas comenzó a recorrer la costa oeste de Gran Bretaña, hasta llegar a las islas Orcadas, al norte de Escocia, ya casi en los 60º de latitud norte.
En este momento comienza la polémica, y las dudas que llevan más de dos milenios en pie, con la aparición del nombre de Thule. Piteas cuenta que visitó una isla llamada Thule, la que considera la más septentrional del archipiélago británico, y a la que llegó tras seis días de navegación desde el norte de Escocia o las islas Orcadas. Según distintos cálculos, esta isla se situaría a unos 64 ó 65ºN. Cuenta Piteas que los habitantes de Thule vivían de la ganadería, apicultura y agricultura y allí la noche sólo duraba 2 ó 3 horas en verano. Y nos cuenta también que, a un día de navegación hacia el norte, comenzaba el lugar donde “la tierra propiamente dicha no existe, ni el mar ni el aire, sino una mezcla de estos elementos…” refiriéndose también a una especie de gelatina o de “medusas”, en esta confusa zona. Para muchos autores, lo que Piteas trata de describir con esta mezcla de elementos en forma de medusa es el hielo marino, concretamente el “pancake ice”, o “galletitas” de hielo que se forman en la superficie marina al iniciarse su congelación. Aquí las vemos:
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Mucho se ha especulado en estos dos milenios sobre la localización de Thule. Para algunos, se trataría de las islas Feroe, y para otros de Islandia. Sin embargo, hasta 1200 años después del viaje de Piteas no hay constancia de asentamientos humanos en Islandia, por lo que esta opción parece descartable. Además, el tramo de océano abierto a realizar desde las Feroe hasta Islandia parece excesivo para una embarcación de poco calado e impulsada principalmente a remo, diseñada para la navegación costera en el Mediterráneo.

La teoría más extendida es que Thule sería el nombre que Piteas dio a algún punto de la costa noruega situado a unos 64ºN, posiblemente en las inmediaciones de la actual Trondheim. La navegación hasta allí es difícil, pero no parece tan descabellada como la ruta a Islandia. En cuanto al hielo marino en esta teoría, Piteas se habría referido a él de oídas, pero sin tener la ocasión de navegar junto a él o verlo con sus propios ojos. No obstante, aceptando esta teoría resulta extraño que los habitantes de la costa noruega dijeran a Piteas que el hielo comenzaba a un día de navegación al norte, pues en el mar de Noruega es muy extraña la presencia de hielo marino, salvo quizá excepcionalmente en algún fiordo protegido.

Viajando desde la costa noruega hacia el noroeste, es posible encontrarse con el hielo ártico a la deriva al aproximarse al mar de Groenlandia, en las inmediaciones de Islandia o de la isla Jan Mayen. Pero la distancia a recorrer exige más de un día de navegación. Por este lado, Islandia tendría más posibilidades de ser la Thule visitada por Piteas, aunque ya hemos visto que hay otros datos que la descartan.

Desde Islandia o, más probablemente, desde Noruega, aparentemente Piteas regresó a las costas británicas completando la circunnavegación de esta isla y estimando su perímetro con bastante precisión.

En su ruta, quizá al regresar de Thule o tal vez tras completar la circunnavegación de Gran Bretaña, Piteas también visitó la costa del mar del Norte junto a la actual Dinamarca, y se discute si atravesó el estrecho de Skagerrak para entrar también al mar Báltico. Tanto en la costa del mar del Norte, (en inviernos fríos) como en el Báltico (en inviernos normales) Piteas quizá también tuviera la oportunidad de ver por si mismo el mar helado, cuya descripción pudo quizá añadir al hielo ártico al que se referían los habitantes de Thule.

En este mapa podemos ver la posible ruta de Piteas, situando Thule en la costa noruega:
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Otras posibles rutas planteadas, teniendo en cuenta la opción islandesa, aunque parece la más descartable:

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De la ruta empleada para regresar a Marsella, no se sabe gran cosa, aunque se considera lo más probable que regresara por tierra, quizá remontando ríos como el Rin.

Piteas describió su viaje en el libro “Sobre el océano”, aunque la última copia del mismo se perdió en el incendio final de la Biblioteca de Alejandría. Nos han llegado fragmentos suyos a través de las citas y referencias de otros autores clásicos como Estrabón, Plinio, etc, en muchos casos teñidas de incredulidad.

En cualquier caso, espectacular el viaje de este pionero, cuyo libro se convirtió en la principal fuente de información sobre el “Gran Norte” en la Antigüedad clásica grecorromana. Y en una de las primeras referencias a la banquisa o hielo marino, el objeto de este blog.
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Fuentes:
Wikipedia: Piteas
Wikipedia: Pytheas
The voyage of Pytheas to Thule
The famous Greek Explorers
THULE, LA ISLA SOÑADA POR PITEAS
El viaje de Piteas
Francisco Javier Gómez Espelosín: El descubrimiento del mundo: geografía y viajeros en la antigua Grecia. Madrid: Akal, 2005. ISBN 9788446009528

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5 respuestas a El viaje de Piteas: rumbo a la banquisa hace 2000 años

  1. jam dijo:

    Interesante información. Este junio que estaré por las Spiptbergen presumire de conocimientos.
    JAM

  2. Presume de conocimientos y disfruta el viaje.
    Y gracias por la visita.
    Un saludo.

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