Paso del Noroeste: ¿abierto en agosto de 2011?

En el estrecho de Parry, clave de la variante norte del Paso del Noroeste, hay muy poco hielo. Menos que nunca para finales de agosto desde que se iniciaron las observaciones.

Lo vemos en esta gráfica 1979-2011, del Servicio canadiense:

Las barras indican el porcentaje del estrecho de Parry cubierto de hielo a 27 de agosto en los años 1979 a 2011. Se observa como la de este año es la extensión más baja. (El color marrón indica qué parte de ese hielo es multianual).

Otras fuentes, como MASIE, coinciden en que la extensión de hielo en el Archipiélago canadiense es la más baja desde el inicio de las observaciones.

Según los mapas AMSR-E de la Universidad de Bremen, la variante norte del Paso del Noroeste permanecería abierta desde en torno al 20 de agosto. Algunos artículos sobre los Pasos marítimos del ártico, como Shibata et al. 2011, se basan en los datos AMSR-E, por lo que estos días constarán como de Paso abierto, sumándose a los observados en 2007 y 2010.

La Agencia Espacial Europea tambien da por abierto el Paso del Noroeste en nota de prensa fechada el 25 de agosto: Arctic shipping routes open.

Sin embargo, ¿significa todo esto que la variante norte del Paso del Noroeste ha estado abierta en agosto de 2011? Si abierta significa navegable para barcos convencionales, sin ayuda de rompehielos, la respuesta es… no.

Veamos algunos mapas de mayor resolución, procedentes del Servicio canadiense de Hielo.
Este mapa es del año pasado y muestra la concentración del hielo en esta zona, a 30 de agosto de 2010, un momento en el que sí que dábamos el Paso por abierto:

Todo el estrecho de Parry se podía cruzar atravesando zonas de hielo marcadas como verde claro, es decir, por debajo del 30% de concentración. (a pesar de que habría algunas estrecheces en la salida occidental, en el estrecho de Mc Clure, donde habría que atravesar o esquivar con mucha precisión una zona amarilla, en torno al 40% de concentración).

Ahora vemos un mapa del 29 de agosto de este año. En la entrada oriental al estrecho, entre las islas Victoria y Melville, hay una zona marcada en color naranja y denominada P. El color naranja indica una concentración del 70%. La franja es estrecha en la parte sur, pero recorre todo el acceso al estrecho. Está rodeada de una zona más amplia verde claro, por debajo del 30% de concentración:

Atendiendo al “egg code” de esa zona naranja (P), podemos decir que tiene un 70% de concentración, dividida en:
-un 30% de hielo fino de primer año, con un espesor entre 30 y 70 cms., constituido por témpanos grandes, con un tamaño de entre 500 metros y 2 kms.
-y un 40% de hielo grueso de primer año, con un espesor superior a los 120 cms, pero fragmentado en témpanos algo menores, de entre 200 y 500 metros de ancho.

A mitad de camino, a la altura de la isla de Banks, se observa otro obstáculo al menos amarillo, con concentración en torno al 40%.

En resumen. Paradójicamente, aunque en agosto 2011 hay menos hielo en el estrecho de Parry que en 2010 ó 2007, en ambos años era posible cruzar dicho estrecho navegando sólo en zonas por debajo del 30% de concentración del hielo.
Sin embargo, en 2011 necesariamente se ha de atravesar una zona al 70% de concentración, lo que no está al alcance de cualquier barco. Técnicamente, la variante norte del Paso del Noroeste está más cerrada ahora que hace un año o que en 2007, a pesar de que entonces en total hubiese más hielo en la zona.

(En 2009 el Paso permaneció cerrado todo el verano. En 2008 tampoco estaba abierto en agosto, aunque llegó a abrirse durante unos pocos días en septiembre.)

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