Iceberg desprendido de la Plataforma Larsen C

Este blog se dedica al hielo marino ártico. No obstante, de vez en cuando echamos un vistazo al hemisferio sur, a la Antartida. Y a veces hablamos de icebergs, que no son hielo marino en sentido estricto pues no son agua marina congelada, pero sí que son hielo flotante y a la deriva en el océano, aunque procedentes de glaciares, de hielo continental.

Hace un mes, en julio de 2017, fue noticia el desprendimiento de uno de los mayores icebergs observados hasta ahora, se trata del iceberg A-68, fracturado de la antártica Plataforma de Hielo Larsen C.

El iceberg A-68 presenta un área de unos 5800 km2, lo que lo sitúa como el tercer mayor iceberg registrado en las últimas décadas (tras el B-15, de unos 11.000 km2, desprendido de la Plataforma de Ross en el año 2000, y tras el A-38, de unos 6900 km2, desprendido en 1998 de la Plataforma Filchner-Ronne).

Los icebergs del hemisferio norte, en su mayoría procedentes de Groenlandia, tienen dimensiones más modestas, un área de 250 km2 ya es algo muy destacable, como en el caso del iceberg desprendido del glaciar Petermann en 2010.

En cuanto al A-68, la grieta que ha ocasionado su fractura comenzó a formarse hace ya varias décadas. En la siguiente animación proporcionada por la NASA observamos el avance de la grieta desde 2006 hasta marzo de este año, cuatro meses antes de que el iceberg se formara definitivamente, pero cuando ya resultaba claro que su desprendimiento era inminente:

Y a continuación tenemos un par de imágenes aéreas de sendas secciones de la grieta, tomadas en 2016-2017, y proporcionadas por la ESA y la NASA respectivamente:

Finalmente, el pasado 12 de julio de 2017, la grieta terminaba de atravesar la Plataforma de Hielo Larsen C dando lugar al nacimiento del iceberg A-68 (fuente de la imagen):

Otra imagen del recién formado iceberg A-68 facilitada por la ESA :

A continuación, preguntas:

¿Es normal el desprendimiento de este iceberg o debe relacionarse con el calentamiento global antropogénico? En principio, el desprendimiento de este iceberg es completamente normal. Esto es lo que hacen las Plataformas de Hielo y los glaciares de terminación marina: soltar icebergs al océano.

¿Supone este iceberg un aumento del nivel del mar? No, puesto que las Plataformas de Hielo ya están flotando en el agua. Ni el desprendimiento del iceberg ni su posterior deshielo suponen, de forma directa, ninguna subida del nivel del mar.

¿Qué va a pasar ahora con el iceberg A-68? Ahora va a moverse a la deriva, aunque su ruta y velocidad exactas son difíciles de predecir. Además, no se conoce del todo bien la batimetría de la zona. Es probable que el iceberg se fracture en varias piezas más pequeñas. La mayoría terminarán derivando hacia el norte, saliendo del mar de Weddell hacia el Océano Atlántico y algunos quizá hasta el Índico, donde terminarán por desaparecer. Algunos fragmentos del iceberg podrían quedarse bastantes años recirculando en el mar de Weddell, o incluso algunos de estos icebergs podrían quedar varados en zonas de aguas poco profundas y permanecer allí inmóviles durante años. (El grosor de este iceberg puede rondar los 200 metros, con unos 25 metros emergidos, y unos 175 metros bajo la superficie del agua).

¿Qué va a pasar ahora con la Plataforma de hielo Larsen C? Esta pregunta es clave, y no se puede dar una respuesta concluyente. Hay dos opciones principales:

La primera opción es que no pase nada especial en los próximos años. La Plataforma seguirá en su sitio sin grandes acontecimientos.

La segunda opción es que la Plataforma completa pueda desestabilizarse tras la pérdida de este iceberg, equivalente aproximadamente a un 10% de su área total. Si esta desestabilización ocurriera, en los próximos años o décadas podría sucederle lo mismo que a sus hermanas menores Larsen A y Larsen B hace algunos años: colapsar completamente, tal como vemos en esta animación de los años 1986-2008 mostrando la desintegración de las Plataformas Larsen A y B (fuente):

La pérdida de la Plataforma Larsen C tampoco supondría de forma directa un aumento del nivel del mar, pues ya está flotando sobre el mismo. Pero, indirectamente, sí que podría facilitar cierta subida del nivel del mar al favorecer un flujo más rápido hacia el Océano de los glaciares de los que se alimenta la Plataforma, aunque el resultado de este efecto sería también bastante modesto.

Y, ¿este hipotético colapso de la Plataforma Larsen C estaría relacionado con el calentamiento global antropogénico? Tampoco se puede dar una respuesta concluyente. Durante la segunda mitad del siglo XX la Península Antártica fue uno de los lugares con un calentamiento más rápido de todo el planeta. Sin embargo, en los 17 años que llevamos de siglo XXI las temperaturas en la zona han descendido ligeramente (ver, por ejemplo, esta referencia).

Lo ocurrido con las Plataformas Larsen A y B, y lo que podría ocurrir a la C, podría relacionarse con el calentamiento antropogénico, pero también podría ser un proceso completamente natural. No hay que olvidar que la última glaciación acabó hace 20.000 años y, desde entonces, los casquetes de hielo de la Península Antártica y de la Antártida Occidental han estado retrocediendo, adelgazando y desintegrándose  (a un ritmo variable que depende de cuestiones atmosféricas, oceánicas y topográficas),  tal como vemos en esta modelización del hielo antártico hace 20.000 años y en la actualidad (fuente):

(El casquete de la Antártida Oriental, el mayor, en la mitad derecha de las imágenes, es otra historia: es tan frío, que apenas habría retrocedido algo en sus márgenes durante el Holoceno; en el interior,  incluso podría haber aumentado algo su grosor y volumen pues las temperaturas algo menos frías implican unas precipitaciones algo mayores y, por tanto, una acumulación de nieve y hielo algo mayor también).

Seguiremos la pista al iceberg A-68 y a la Plataforma Larsen C, que probablemente darán qué hablar en próximos meses y años.

 

 

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